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Date :     27-02-2001

Sujets :
Archimède de Syracuse (287 - 212 av. J.Chr.); palimpseste; euchologion (livre de prières); Metochion;

Notice :

Concerne: manuscrit renfermant deux traités mathématiques d'Archimède de Syracuse.

Archimède, célèbre mathématicien, né à Syracuse en Sicile et mort dans cette même ville lors de sa prise par les Romains durant la deuxième guerre punique.

Plutarque fait ainsi le récit de sa mort: Comme le destin le voulait, Archimède était en train de résoudre un problème par un diagramme et avait les yeux et l'esprit fixés sur l'objet de sa réflexion; il ne remarque pas l'entrée des Romains, ni le fait que la ville ait été prise. Inopinément un soldat survint et lui demanda de l'accompagner. Comme il refusait d'obtempérer tant que son problème n'était pas résolu, le soldat fou de rage brandit son sabre et le transperça ...
Crédit: Archimède de Syracuse

Archimède est connu, entre autres, par une découverte, appelée d'après lui la poussée d'Archimède. Cette découverte est liée à Hiéron, roi de Syracuse, qui lui avait demandé de vérifier si la couronne était fait d'or pur. Comment mesurer le poids en or de la courronne sans l'abîmer? Prenant son bain et plongeant la couronne dans l'eau de son bain il put découvrir que tout corps plongé dans un liquide subit de la part de celui-ci une poussée exercée du bas vers le haut et égale en intensité au poids du liquide déplacé. Le légende veut qu'après sa découverte Archimède se soit précipité nu dans les rues de la ville en criant Eureka! ... Eureka! (je l'ai trouvé).
Crédit: Archimède de Syracuse.

Tradition manuscrite: très réduite: 3 sources pour 9 traités retrouvés - conservés.

  • Un livre de prières - euchologion -,
  • une traduction latine datant du XIIième siècle d'un original grec perdu depuis lors,
  • une troisième source, perdue maintenant aussi, mais copiée plusieurs fois au XVième siècle et dont 4 copies subsistent aujourd'hui.

Le livre de prières - Euchologion: ce manuscrit est un palimpseste: il s'agit d'un manuscrit dont on a gratté la première écriture pour pouvoir le réutiliser. La première écriture, datant du Xième siècle, était une copie de deux traités d'Archimède. On pense que les originaux de ces textes ont disparu lors de l'incendie de la bibliothèque d'Alexandrie au IIIième siécle.
Au XIIième ou XIIIième siècle le manuscrit a été réutilisé, après grattage de la première écriture, pour l'écriture d'un livre de prières en langue grecque. Les feuilles ont ét coupées en deux et le manuscrit a été réécrit dans l'autre sens.

Le manuscrit a apartenu longtemps à la bibliothèque du monastère de Mar Saba situé en Palestine (sud-est de Jérusalem). Puis il a été incorporé à la bibliothèque du Patriarchat à Jérusalem même. De là il a été transféré au Metochion, monastère situé près de Constantinople.

C'est là qu'un philologue danois, Johan Ludvig HEIBERG, l'a trouvé et photographié en 1907. Il en a publié une transcription du texte d'Archimède mais sans les dessins. Enfin, le manuscrit est passé dans des mains françaises pour, finalement, être vendu en 1998 chez Christie's pour un montant de 2 millions de dollars.

L'acquéreur reste anonyme mais vient de financer un projet de recherche s'étendant sur 4 ans et confié à la John Hopkins University et au Rochester Institute of Technology. Le projet porte sur un nouvel examen du manuscrit en recourant aux dernières technologies de l'imagerie électronique ainsi qu'aux analyses philologiques. Le but final est l'établissement d'une base de données d'images du livre d'Archimède ainsi qu'une recréation d'un volume papier.

Le patriarchat orthodoxe grec de Jersualem est toujours encore en procès contre Christie's pour la possession de ce manuscrit. Article: Greek orthodox Patriarchate of Jerusalem v. Christie's Inc. dans: New York Law Journal, september, 3, 1999

Crédit: Lawrence BIEMILLER, Through the layers, a glimmer of Archimedes, dans: The Chronicle of Higher Education, january 26, 2001.

Cf. aussi HISTORIA, n° 651, mars 2001, p. 18: Archimède en version ... originelle.
Sous-titre: "Le manuscrit du savant grec, contenant ses deux traités les plus importants [Le Traité des corps flottants, La méthode des théorèmes mécaniques], est entre les mains des scientifiques. Leur mission: restituer le texte original, recouvert par un moine copiste au XIII° siècle.


 
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Dernière mise à jour : 17/02/2002